Proyecto Genoma busca el Carmenère perfecto




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El escándalo del maíz Starlink en los Estados Unidos plantea la cuestión de si los cultivos manipulados genéticamente para elaborar productos químicos industriales y farmacéuticos pueden ser exitosamente aislados de los suministros alimenticios. Hay una evidencia creciente de que la variedad particular de la toxina Bt que se expresa en el maíz Starlink puede ser alergénica para los seres humanos, pero en el caso de las plantas que contienen productos farmacéuticos y otras proteínas animales y virales las consecuencias pueden ser mucho más severas.

La introducción en el abastecimiento de alimentos de subproductos de esta nueva generación de cultivos genéticamente modificados puede de hecho resultar crucial para el éxito comercial de esta tecnología, ya que el costo de purificación de proteínas de los tejidos vegetales es a menudo prohibitivo. Glynis Giddings y sus colegas, del Instituto de Ciencias Biológicas de la Universidad de Gales, revisaron recientemente los beneficios propuestos por los productos farmacéuticos derivados de plantas genéticamente modificadas en la revista Nature Biotechnology, y discutieron la forma de superar las dificultades con la extracción y la purificación: "Un abordaje alternativo es cubrir los costos de purificación con los ingresos de la extracción de productos convencionales como la harina, el aceite o el almidón" (7).

El problema de la contaminación del suelo ha sido ya documentado en el caso de la toxina Bt (8). En este caso, cantidades biológicamente activas de la toxina bacteriana activa fueron encontradas en muestras de suelo más de nueve meses después de que la planta genéticamente modificada fue cosechada. En la próxima generación de plantas genéticamente modificadas, hay proyectos para tomar ventajas comerciales de este fenómeno, una técnica que ha sido denominada rizosecreción (9). "En esta tecnología, las raíces de las plantas de tabaco transgénico sumergidas en una solución hidropónica secretan continuamente proteínas que representan un 3% del total de proteínas secretadas por la raíz". La rizosecreción está siendo promovida como una alternativa económica en la extracción de compuestos biológicamente activos (10). Si de hecho esto es una posibilidad viable, ¿Cómo será adecuadamente controlada la contaminación de suelos agrícolas por un amplio conjunto de variedades de plantas genéticamente modificadas?

Mientras que muchas compañías que son activas en este campo sugieren que estos cultivos genéticamente modificados especializados serán contenidos en invernaderos o recolectados manualmente antes de la polinización, está claro que para muchos productos, la implementación exitosa de esta tecnología requerirá de parcelas al aire libre a gran escala. Por ejemplo, Carole Cramer del Instituto Politécnico de Virginia, el fundador de CropTech, le dijo a un periodista de Farm Progress que para algunas proteínas, miles o cientos de miles de acres (*) -cultivados en una densidad de 50.000 a 100.000 plantas por acre (en el caso de tabaco transgénico)- serían necesarios para proveer al mercado actual de estos productos (11). De hecho, se ha sugerido que los cultivos de células vegetales continuarán siendo más rentables para producir pequeños lotes de proteínas más especializadas (12), planteando la pregunta de si las plantas enteras pueden ser solamente útiles para la producción a gran escala.
Las preocupaciones acerca de la salud pública y de las consecuencias ambientales de estos cultivos son exacerbadas por su amplia gama de actividades biológicas de muy alto nivel. La liberación a gran escala de anticuerpos y de antígenos virales puede provocar reacciones alérgicas o autoinmunes inesperadas en algunas personas. Además, los beneficios pretendidos de las vacunas producidas de plantas son puestos en duda por el fenómeno documentado de tolerancia oral: una pérdida de la eficiencia en la vacuna que a menudo sigue a la administración de antígenos a través de la membrana de la mucosa (13). Sustancias tales como la toxina del cólera son frecuentemente utilizadas como cofactores (adyuvantes) para incrementar la eficacia de vacunas orales (14). La contaminación de productos farmacéuticos con residuos de pesticidas ha sido también identificada como un problema para los fabricantes (15).
La colaboración activa entre ProdiGene y Stauffer Seeds ha dado ya varios productos de esta tecnología al mercado, y sus productos sirven para destacar los riesgos potenciales de plantas manipuladas para producir proteínas comerciales. Stauffer está activamente contratando agricultores para cultivar maíz que contiene los genes para tres o cuatro enzimas, tres vacunas, un edulcorante basado en proteínas, un "agente terapéutico" patentado y otros dos productos químicos biológicamente activos (16). Tres de sus productos, avidina, beta-glucoronidasa y aprotinina (un inhibidor de proteasa comúnmente utilizado por los cirujanos), han sido producidos en cantidades suficientes para ser vendidos a través de un distribuidor comercial, Sigma Chemical Company, St. Louis (17).

Hay informes contradictorios en cuanto a si la beta-glucuronidasa de los "biorreactores" vegetales está todavía siendo comercializada por Stauffer, pero parece que ha estado disponible en esta forma por varios años. Esta enzima revierte una reacción bioquímica que ayuda a volver solubles moléculas irritantes. Esta solubilidad ayuda a facilitar la desintoxicación y la eliminación de componentes tan diversos como hormonas, antibióticos y narcóticos. En presencia de esta enzima, toxinas potenciales son liberadas desde un complejo molecular que permite su excreción adecuada. Sólo se puede especular con las consecuencias de los niveles elevados de tales compuestos que están siendo liberados en el medio ambiente.

La meta declarada por Stauffer es maximizar la producción de estos y otros compuestos a través de la producción de maíz transgénico en el extranjero y en su propio país, teniendo en cuenta tres ciclos cada vez mayores por año. De acuerdo a su sitio web, la producción está actualmente ocupando lugar en Sudamérica, el Sur del Pacífico y el Caribe, así como dentro de los Estados Unidos (18). Como Sudamérica es el centro de biodiversidad para el maíz, la dificultad para la separación de las especies silvestres indígenas emparentadas puede ser considerable. Stauffer y sus aliados ya han anunciado estudios de bioseguridad previstos para la mejor comprensión de las consecuencias l

Bibliografía

1. Union of Concerned Scientists, "Foods on the Market: Genetically engineered crops allowed in the US food supply". June 2001, en www.ucsusa.org.
2. Para un análisis crítico de la producción de polímeros biológicos desde dentro de la industria, ver T. U. Gerngross, "Can biotechnology move us toward a sustainable society?", Nature Biotechnology Vol. 17, June 1999, pp. 541-3.
3. Idem.
4. "Biopharma technologies converge downstream," Chemical and Engineering News, July 31, 2000, p. 18; también "Genetic engineering is producing designer eggs that can fit into new niche markets and bring in bigger profit margins", Feedstuffs Vol. 71, No. 3, January 18, 1999, p. 18.
5. P.M. Doran,"Foreign protein production in plant tissue cultures", Current Opinion in Biotechnology Vol. 11, 2000, pp. 199-204.
6. Para una revisión comprensiva de estos efectos y su documentación científica, ver Ricarda Steinbrecher, "Ecological Consequences of Genetic Engineering," in Brian Tokar, ed., Redesigning Life? The Worldwide Challenge to Genetic Engineering, London: Zed Books, 2001, pp.75-102.
7. G. Giddings, et al., 2000, op. cit.
8. D. Saxena, et al., "Insecticidal toxin in root exudates from Bt corn", Nature Vol. 402, 1999, p.480.
9. E. E. Hood and J. M. Jilka, "Plant-based production of xenogenic proteins", ProdiGene, Inc., 1999, en www.prodigene.com/publications/99-10- 01_plant_based_2.html
10. "Alternative Agriculture: Molecular Approaches to Produce Recombinant Proteins and to Isolate Novel Compounds", June 8, 1999, en ihumans.com/news_comments_archive/plant_for_protein_prod.htm
11. W. Harr, 1998, op. cit.
12. P. M. Doran, 2000, op. cit.
13. J.K-C. Ma, 2000, op. cit.; H. S. Mason and C. J. Arntzen, "Transgenic plants as vaccine production systems", CropTech 2000, en www.croptech.com/transgenic_plants_as_vaccine_pro.htm; also Joe Cummins, "Edible Vaccines", Third World Resurgence, No. 127/128, March/April 2001, pp. 36-37.
14. J. K-C. Ma, ibid.
15. Utah State University Biotechnology Center, "Biotechnology in the News: Plants as Factories", March 3, 1999, en www.usu.edu/~biotech/extnews/extnew25.html
16. StaufferSeeds Product Descriptions, en www.staufferseeds.com/0404prod.htm
17. "Sigma Chemical Co. and ProdiGene Inc. Launch First Protein Products from Transgenic Plants", ProdiGene Inc. press release, June 10, 1997, en www.prodigene.com/news_releases/97-06-10_Sigma.html; J. Olson, "Rural Pharmaceutical Grower Inc.", Farm Industry News, Mid-March 2000, en www.staufferseeds.com/0702rural.htm; ver también E. E. Hood, et al., "Molecular farming of industrial proteins from transgenic maize", in F. Shahidi, et al., eds., Chemicals via Higher Plant Bioengineering, New York: Plenum Publishers, 1999, pp. 127-147.
18. "Glucuronidase, Beta," en Worthington Biochemicals catalog; en www.worthington-biochem.com/priceList/G/GlucuronidaseB.html; Norbert Hoffmann, "The Ubiquitous Co-Enzyme UDPGlucuronic Acid", en www.kombu.de/glucuron.htm
* Institute for Social Ecology, para el Instituto Edmonds de Estados Unidos (septiembre de 2001).
Traducido por Mónica Suriano e Ingrid Kossmann del original, para GRAIN. La versión completa en inglés de este artículo puede ser consultado en:

http://www.grain.org/article/entries/932-plantas-manipuladas-geneticamente-para-fabricar-proteinas-industriales-y-farmaceuticas

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