Algunos hallazgos recientes y su importancia para la historia económica






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Alturas, Nutrición y Bienestar en la Argentina (1790-1950)

Algunos hallazgos recientes y su importancia para la historia económica
Ricardo D. Salvatore

Departamento de Historia

Universidad Torcuato Di Tella


ALTURAS MEDIAS Y BIENESTAR BIOLOGICO
Los estudios de estatura y bienestar biológico hoy constituyen un importante componente de la historia económica. A partir de estudios pioneros de R. Fogel, R. Floud, J. Komlos y R. Steckel,1 la historia antropométrica ha crecido hasta convertirse en una empresa de investigación de alcance internacional. Muchos estudios han mostrado que la altura media constituye un robusto indicador de la componente biológica del estándar de vida y puede, por tanto, ser usada para examinar la evolución del bienestar de poblaciones en el pasado. La estatura media mide la “nutrición neta”, un stock acumulado de energía corporal reservado para el crecimiento. Cada adición a este stock constituye la ingesta anual (o mensual o semanal) de nutrientes multiplicada por un coeficiente de asimilación (cambiante con el metabolismo de cada persona), menos los gastos de energía para mantenimiento corporal, trabajo, enfermedades, deportes, etc.
Para períodos en que las variables de ingreso no están disponibles, la estatura media puede proporcionar un indicador sustituto aproximado sobre el bienestar. Pero requiere mucha precaución en este respecto, porque los investigadores han encontrado que, muchas veces, la evolución de los ingresos o salarios reales medios no es acompañada por la evolución de las alturas. La estatura media, siendo un indicador que se mide a nivel de “consumo final”--a nivel individual--, es mucha veces más sensible a cambiantes condiciones de la distribución del ingreso, así como a condiciones de explotación de la fuerza de trabajo que los salarios medios, los ingreso reales u otros indicadores agregados promedio. Aunque se refiere necesariamente a los sectores de más bajos ingresos de una sociedad (muchas de las bases de datos utilizadas provienen de ejércitos, prisiones y hospitales públicos) la estatura media no es exactamente un indicador de pobreza. Porque, se cree, este stock está dominado por dos factores principales que influencian el crecimiento de niños y adolescentes: las enfermedades y la nutrición. Es en este sentido que la estatura media es un de los mejores indicadores de “bienestar biológico”, en el mismo sentido que un Indice de Calidad de Vida (PhIQL) es mejor indicador del desarrollo social que el PBI percápita.
La cuestión de aislar las variaciones de salud y nutrición en la primera infancia, respecto de las variaciones correspondientes a la pubertad-adolescencia aún es objeto de debate. Pero está claro que los jóvenes que en su infancia sufrieron un retraso en su crecimiento pueden compensarlo en su pubertad y adolescencia (“catch-up”) Esto complica la interpretación de la estatura en edad adulta. Por convención, los investigadores trabajan con cohortes de nacimiento, lo que implica “atribuir” buena parte del proceso de crecimiento humano a los primeros años de existencia (0-3 años). Esta simplificación puede resolverse si se disponen para la misma cohorte de nacimiento datos de altura en edad adulta y en edad escolar (6-12 años); de esta forma, con las precauciones del caso, puede inferirse qué parte del crecimiento total puede correctamente atribuirse a los primeros años de vida.
Tal vez la más importante ventaja de este indicador sea la naturaleza desagregada de la información. A diferencia de los salarios o ingresos reales, en que a lo sumo pueden disponerse a nivel regional, los datos de altura (por ejemplo, los datos de reclutamiento militar) pueden determinarse a nivel departamental o al nivel de una ciudad o pueblo, si los tamaños muestrales lo permiten. De esta forma, la altura provee una mejor “fotografía” de la dispersión de los estándares de vida en su aspecto biológico. Esta característica de los datos sobre estatura los hace especialmente apropiados para estudios de convergencia o divergencia regional a largo plazo. Con datos de salarios, tomados generalmente en ciertos nodos industriales o en ciertas ciudades, es difícil afirmar que ellos representan ingresos departamentales o provinciales; de modo que los estudios de convergencia salarial generalmente describen el modo cómo ciertas ciudades o industrias se aproximan unas otras y no fenómenos de convergencia espacial.
Podría argumentarse que la estatura media es un indicador de bienestar que se refiere a las poblaciones más jóvenes. Esto es cierto, después de 19 años para las poblaciones contemporáneas y después de 21 o 22 años para poblaciones nacidas en el siglo XIX, el crecimiento es nulo o negligible. Por ello, es posible pensar que otro indicador del bienestar biológico, la Esperanza de Vida, sería el complemento adecuado a la estatura en la medida que éste último indicador asigna un peso mayor a la probabilidad de muerte en grupos de mayor edad (relacionadas con enfermedades crónicas). La estatura media no es el único indicador del “bienestar biológico”, pero es uno que combina adecuadamente los impactos de cambios en la salud y la nutrición en el cuerpo de los niños. Es un indicador que, usado en combinación de otros índices de capacidad (por ejemplo, tasas de escolaridad) y de bienestar biológico en edades mayores (por ejemplo, tasas de supervivencia en edades mayores de 30), podría generar estimadores robustos del “bienestar” que las familias derivan de un determinado ingreso permanente o de vida en un lugar determinado.

En Argentina, son escasos los autores que han trabajado con alturas. Los más conocidos de ellos (Peralta 1922; López 1948) tuvieron el objeto de evaluar el estado biológico de la “raza argentina”, después del impacto de la inmigración masiva. Es decir, fueron contribuciones imbuidas de preocupaciones raciales y de herencia que los estudios contemporáneos no tienen. Hubo además estudios antropométricos sobre poblaciones aborígenes, cuyas reducidas muestras impiden mayores generalizaciones sobre la salud y alimentación de estos pueblos o naciones. La moderna historia antropométrica en Argentina es aún un proyecto en progreso.2 Este ensayo es un intento de resumir y presentar los principales resultados de investigaciones en curso, cuyo objetivo es el análisis del bienestar biológico a largo plazo, entre ca.1780 y ca.1950. Debe el lector advertir que las estimaciones corresponden a poblaciones diferentes en cobertura geográfica y social, lo que limita un poco las posibilidades de comparación entre períodos. El énfasis de este reporte está puesto en las tendencias a largo plazo. Importa más determinar en qué períodos las condiciones de nutrición y salud de los sectores de menores ingresos mejoraron o empeoraron, que determinar exactamente la estatura de los argentinos en un período o zona determinados.
PERIODO COLONIAL TARDIO Y POST-INDEPENDENCIA
Para el período colonial tardío y la post-independencia disponemos de una colección de 8.000 "filiaciones" militares que incluyen soldados de varias guerras. La mayor proporción de ellas corresponden a soldados reclutados durante las guerras de la independencia (1811-1818) y en el período posterior a Caseros (1852-1861). Un tercer grupo, menos numeroso se incorporó para luchar durante la guerra con Brasil (1825-1828). Problemas de "truncamiento" asociados a los requerimientos mínimos de estatura dificultaron notablemente la estimación.3 Además, cambios en la naturaleza del reclutamiento y en la cobertura espacial de los ejércitos sugieren tomar con mucha precaución los resultados obtenidos.4 A medida que los ejércitos de ciudadanos en armas fueron reemplazados por ejércitos de "enganchados" y delincuentes, la proporción de agricultores independientes disminuyó, mientras subía la proporción de jornaleros o gente "sin ocupación".
La evolución de la estatura media muestra en este período variantes importantes que sugieren cambios notables en el bienestar biológico de la población. Salvo por un corto período de tiempo en los tardíos 1780s, la tendencia fue declinante durante la mayor parte del período 1780-1804. El punto más bajo de la estatura media se alcanzó en 1800-1804, un período en el que coincidieron crisis de cosechas con abruptos cierres del comercio internacional. Entre 1805 y 1815 se verificó un robusto crecimiento de la estatura. Luego, en los comienzos de la década de 1820s hubo un amesetamiento de la estatura media, pero en la década siguiente (1830s) ésta comenzó nuevamente a crecer. Después de 1833-34 el crecimiento de la altura media parece haberse acelerado.
Para todo el período 1780/85 a 1835/39 estimamos un crecimiento de 2.6 a 2.9 centímetros en la estatura media. Este crecimiento fue el resultado neto de dos situaciones diferentes: declinación absoluta durante el período colonial tardío; rápido crecimiento durante la post-independencia. Aunque la crisis del período colonial tardío ha sido examinado por varios autores, el mejoramiento de las condiciones de salud y nutrición durante el período de las guerras de independencia y luego en los años 1830s es novedoso. Generalmente, se ha sugerido lo contrario: que las guerras de independencia provocaron una declinación de los ingresos debido a la destrucción o desvío de recursos, el desorden social y la incertidumbre política. Nuestras estimaciones permiten sugerir que las guerras de independencia no tuvieron tal efecto negativo sobre el bienestar biológico de la población del Río de la Plata.



Gráfico No.1: Estimación de Alturas Medias 1780-1839*

La transición entre el período colonial tardío y la post-independencia trajo cambios distributivos de importancia. A nivel regional ganaron más en estatura los soldados nacidos en las regiones Centro (2,5 cms) y Litoral (2,3 cms), en relación a soldados nacidos en el Noroeste (1,6 cms), Buenos Aires (1,1 cms) o Cuyo (0,7 cms). Los nativos en Argentina (actual territori) crecieron más que los soldados nacidos en países vecinos. Los soldados clasificados como "trigueños" (mestizos) ganaron algo más de estatura que los blancos, y ambos mucho más que los negros y mulatos. Mientras que los artesanos casi no tuvieron cambios en su estatura promedio, agricultores y peones ganaron 2,1 centímetros en su estatura media. Es decir, los cambios económicos a partir de la independencia parecen haber beneficiado a sectores rurales, tanto labradores como peones, especialmente en el litoral y en el centro del país. Estas tendencias estarían indicando que, a contrario de las tesis tradicionales, el impacto distributivo de la bonanza exportadora (cueros bovinos y tasajo) del período 1810-1840 no fue claramente perjudicial para los sectores rurales de menores ingresos.

Cuadro No.1: Cambios en Estatura Media 1780-1800 a 1820-1839

(*método Komlos & Kim, reclutas de 22-49 años)

Ocupación





n.1780s-1790s

n.1820s-1830s

Artesanos


Agricultores

Comerciantes

Peones

Soldados


158.1 (206)

157.5 (171)

n.a

157.5 (161)

n.a.

158.3 (255)

159.6 ( 76)

159.6 ( 56)

159.6 (788)

159.1 (104)
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