Historia y medio ambiente






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región industrial no sólo de Alemania sino del conjunto de Europa... Las consecuencias de la industrialización aparecieron primero y más dramáticamente en el caso del agua.Las nuevas industrias (..).. necesitaron ingentes cantidades ,de agua que tomaron de los dos principales ríos, el Ruhr y el Emscher. Una vez usadas, las aguas fueron a parar de nuevo a los ríos, haciendo difícil el proceso de aclaración. Las aguas sobrantes de las minas estaban tan sucias que dificilmente fluían, en tanto que las dislocaciones dc la superficie destruyeron el lecho del río. Como consecuencia, se formó un vasto número de charcos y pequeños lagos, llenos de una especie de sustancia sucia, maloliente y acuosa (..).

Similares mecanismos prevalecieron en el caso de la contaminación del aire. Ya en 1831 el gobierno prusiano había decretado que las máquinas de vapor debían tener una chimenea con una altura mínima de 20 metros (..)..Pero en una región tan industrializada como la del Ruhr, las fábricas y chimeneas eran tan numerosas que acabaron por contaminar toda el área circundante (...). En 1912,la mayoría de la región estaba contaminada hasta tal grado que el humo y el hollín equivalian a una plaga. Además, las chimeneas emitían ácido sulfúrico en tales cantidades que el cultivo de frutales y vegetales fue afectado y las pequeñas áreas de bosque desaparecieron. En Essen, por ejemplo, los pisos debían ser limpiados de polvo dos veces al día por lo menos y el humo y el hollín a menudo producían situacíones que difícilmente podían ser distinguidas de la conocida niebla de Londres.
(F-J. Briiggemcier, ,The Basin 1850-1980: A Case of Lar­ge-scaler Environmental Pollutiom-, en P. Brimblecombre v C. Pfister (eds.): The Silent countdown, Berlín, Springer-Verlag, 1990, pp. 210-225).

LA GRAN TRANSFORMACIÓN


La cuenca del Ruhr. Un caso de contamínacíón a gran escala

La contaminación
ha existido
prácticamente desde
siempre como un
subproducto de la
actividad humana.

Desde el punto de
vista ecológico, las ciudades
constituyen
auténticos
e
cosistemas
desorg anizados.




otros recursos y al mismo tiempo, generan graves pro­blemas ambientales. Su expansión ha destruido los eco­sistemas circundantes al transformarlos en carreteras, in­dustrias, áreas residenciales,etc y han constituido un foco permanente de contaminación de residuos solidos y líquidos (basuras, aguas fecales, etc.); su cantidad ha ido en progresivo aumento conforme se ha acelerado el con­sumo per cápita de todo tipo de mercancías.

Otro tipo frecuente de contaminación fue la provocada por los talleres artesanales y manufactureros (molinos de papel, herrerías, alfarerías, hornos de fundición, etc.) que polucionaban el aire y el agua, producían ruidos y dese­chos. Podrían citarse innumerables casos de este tipo in­cluso la abundante legislación que trató de combatirla des­de la Edad Media hasta finales del siglo XVIII. Pero sólo afectó a áreas muy restringidas de los alrededores. No ocu­rrió lo mismo con la contaminación industrial, completa­mente nueva, que se originó con las grandes concentra­ciones fabriles. Ya desde comienzos del XIX comenzó a representar un grave problema para las áreas industrializa­das de Europa. En 1820, por ejemplo, los habitantes de Menil-Montant, cerca de París, protestaron por la emisión de ,gases tóxicos de Una factoría química que estaba dañando la salud de todo el pueblo. Una protesta parecida tuvo lu­gar en 1829 en Berlín;sus habitantes se quejaban de los humos y malos olores provenientes de un taller de fabricación de productos químicos.

Con el avance de la industrializacion, esta forma de con­taminación tomo enormes dimensiones. En 1889 e1 propio Engels describiría la enorme polución atmosférica que oscurecía las ciudades de Aberdeen Dundee, Glasgow Edim­burgo, Newcastle, Manchester, Birminghan, Cardiff, Lon­dres y Liverpool.En esta última ciudad la situación era aún más grave: la existencia de varias fábricas de sosa producían no sólo humos sino también emanaciones sulfúricas que aca­baron por arruinar la vegetación y la agricultura de una amplia zona de su entorno. Algo parecido ocurrió en las ins­talaciones industriales de Sudbury en Ontario, que a fina­les del XIX habían destruido cerca de 200 mil hectareas de bosque circundante, este, junto con el del Ruhr, constituyen los primeros casos conocidos de los efectos devastadores de la lluvia ácida. Con la contaminación nacieron también las

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primeras medidas antipolución que datan de la época na­poleonica, pero que nunca pasaron de simples declaracio­nes de insalubridad o de la exigencia de autorizaciones pre­vias para el establecimiento de industrias contaminantes. De nuevo el caso que recogemos del Ruhr muestra hasta qué punto se respetaron los intereses empresariales frente a los ambientales o de la salud de las poblaciones. Finalmente ha existido otra forma e contaminación menos frecuente pero de efectos catastróficos la provocada por accidentes en fac­torías quimicas o centrales nucleares. Podernos reseñar los ejemplos no muy lejanos de Harrisburg (USA) Bhopal (India), Seveso (italia) o el más reciente de Chernobyl.

Pero el desarrollo de la industrialización no solo ha provocado polución y contaminación, sino también el ver-

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IMÁGEN

La contaminación Industriasl se originó con las grandes concentraciones fabriles


HISTORIA Y MEDIO AMBIENTE

A mediados del siglo XVIII, la atmosfera terrestre contenía 280 partes por millon de dioxido de carbono.

tido a la atmósfera de grandes cantidades de dióxido de carbono, que ha ido frenando progresivamente la des­carga de calor del planeta Y generando el llamado efec­to invernadero. Se ha calculado que a mediados del siglo XVIII, la atmosfera terrestre contenía 280 partes por millón de dióxido de carbono; desde entonces hasta hoy su con­tenido ha aumentado en torno al 20 por ciento dando lu­gar a un calentamiento medio de la Tierra que se cifra en un grado centígrado .Desde 1860 Y hasta 1950, la civili­zación industrial arrojó a la atmósfera más de 18O mil mi­llones de toneladas como consecuencia de la quema de combustibles fósiles.
Como dijo Karl Polanyi:
“La civilización industrial dio al traste con los rasgos ca­racterísticOs del ser humano. La máquina interfirió en el equilibrio intimo establecido entre el hombre, la natura­leza y el trabajo Independientemente de que nuestros an­tepasado- anduvieran por los árboles o se escondieran en cavernas, Hay un hecho que prevalece y es que tan sólo hace una- pocas generaciones que nuestro hábitat se ha visto físicamente separado de la naturaleza”.



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