Historia global del medio ambiente en la era de los combustibles fósiles (1800-2007)






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fecha de publicación30.11.2015
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HISTORIA GLOBAL DEL MEDIO AMBIENTE EN LA ERA DE LOS COMBUSTIBLES FÓSILES (1800-2007)

Esta presentación tiene como objetivo dar una visión general de la historia ambiental global en los últimos 200 años. Considera dos de las principales fuerzas que promueven el cambio del medio ambiente, la población y el uso de energía, y su historia desde 1800, lo que en ambos casos es una de expansión sin precedentes. Considera también algunas de las principales manifestaciones del cambio ambiental, como la conversión de la tierra, ya sea forestal o de pastizales a cultivos herbáceos, y la contaminación del aire y el agua. Por último, también se considera que el surgimiento de la cultura y la política del ecologismo.

Introducción


Tres amplias generalizaciones son el corazón de este artículo. La primera es que desde el año 1800 la humanidad ha vivido en una era de los combustibles fósiles, incluso las personas que nunca vieron un trozo de carbón o una gota de aceite. La adopción de combustibles fósiles representa una de las tres o cuatro más importantes "elecciones" en la historia de nuestra especie, y más que nada, ha dado forma a la relación entre la sociedad humana y los ecosistemas de los que depende.

La segunda generalización es que los dos siglos transcurridos desde 1800 han acogido el crecimiento demográfico y la urbanización más rápida en la historia de nuestra especie, hecho estrechamente ligado a la adopción de los combustibles fósiles. Estos procesos fueron, y siguen siendo, profundamente desestabilizadores, tanto social como ecológicamente, pero al mismo tiempo preñados de oportunidades económicas.

La tercera generalización es que dentro de este período (1800-2000), es conveniente ver a dos épocas diferentes, una la intensificación de la otra, pero, al mismo tiempo que contiene una réplica a su predecesor y para sí mismo. El primer período se extiende desde c. 1800 hasta c. 1950 y fue la era del carbón y de (aproximadamente) 1% al crecimiento anual de la población. El segundo, del c. 1950 hasta el presente, es la era del petróleo y de (aproximadamente) 2% anual de crecimiento demográfico.

Combustibles fósiles


La adquisición de fuego y el idioma hizo que nuestros antepasados ​​fueran plenamente humanos. La adopción de la agricultura sentó las bases de la civilización y de los estados. La adopción de los combustibles fósiles nos modernizo. Cada uno de ellos fue un gran salto en la carrera humana, en el sentido de que cada uno permitió una mayor complejidad en la sociedad humana y en la relación humana con la tierra.

Durante la mayor parte de la historia humana, nuestros antepasados, per cápita, sólo consumían del 1 al 2% de la energía que usamos hoy en día. Para todos los efectos prácticos, se limitaban a lo que podían ingerir en forma de energía química de los alimentos que su cuerpo convierte en calor y energía (muscular) mecánica o cinética. Era, en efecto, un régimen de energía solar. Las plantas convirtieron una pequeña proporción de la energía solar entrante (menos del 1%) en energía química mediante la fotosíntesis. La gente comía una pequeña proporción de las plantas, y se comía una porción aún más pequeña de animales que también comían plantas. Este proceso capturó una proporción infinitesimal de la energía solar entrante, pero hubo algunas maneras de mejorar su eficiencia.

La domesticación de plantas y animales, que comenzó un poco más de 10.000 años atrás, era la manera en la que los primeros agricultores podían aumentar su suministro de alimentos y el consumo de energía, una mayor expansión de la oferta de energía, como la energía muscular animal complementa los esfuerzos humanos. Según cálculos realizados las sociedades agrarias haciendo pleno uso de las plantas y animales domesticados, recolectaban cerca de 4 a 6 veces más energía que en la caza y la recolección.

El agua y la energía eólica se añadió a la fuente de energía humana. Embarcaciones de vela han existido durante quizá 6.000 años o más. Molinos de viento, tal vez tienen 2.000 años de antigüedad, primero entró en uso extenso en Persia en los siglos 9 y 10, y en el noroeste de Europa a finales del siglo 12. Las ruedas hidráulicas surgieron por lo menos 2.000 años atrás, y en lugares ideales podían entregar el poder en cantidades que de otra manera eran inalcanzables. Pero el viento y la energía del agua que se usaron a partir de 1800 añade muy poco a la cosecha total de energía, porque eran tecnologías prácticas para sólo algunas tareas, como la vela y la molienda de grano, y porque el viento y el agua no eran suficientes en algunos lugares.

Todas estas fuentes de energía entregaban la más pequeña porción del flujo de entrada de energía solar. A cada paso, la energía se pierde: la fotosíntesis captura muy poco de la energía del sol; el metabolismo humano y animal captura sólo un 10% de lo que comen de las plantas. La ineficiencia inherente a este régimen de energía solar esta estrictamente limitada a la vida humana, asegurando que la mayoría de nuestros antepasados ​​tuvieron que trabajar mucho más duro por salarios miserables e inciertos.

Para el calor la gente pudiera acudir a las poblaciones, así como a los flujos de energía. Los árboles representando décadas o siglos de fotosíntesis acumulada. Madera y carbón vegetal, útil para la calefacción, la cocina y unas pocas industrias, tales como la cerveza, la metalurgia, la fabricación de vidrio, fueron cruciales para hacer a las sociedades más humanas. Pero añadieron solo una cantidad de energía térmica y no energía mecánica. Por eso, no había ningún sustituto para el músculo.

Los combustibles fósiles cambiaron eso. El carbón, el petróleo y el gas representan gigantescas reservas de energía solar fosilizada, acumuladas a lo largo del tiempo geológico. La turba son restos de plantas semi-fosilizadas, la mayoría de los cuales tardan de 6000 a 20,000 años en su fabricación. Existe en grandes cantidades, sobre todo en latitudes altas en Canadá, Escandinavia y Siberia. Cuando se seca se obtiene un combustible satisfactorio para algunos usos (no para la metalurgia debido a que su llama no está lo suficientemente caliente). Los holandeses son los únicos que hacen que sea fundamental para su economía, ya que sólo en Holanda había grandes cantidades de turba, un combustible pesado y disponible a nivel del mar para su fácil transporte. Durante el Siglo de Oro holandés (c. 1560-1670), la turba represento aproximadamente la mitad de la energía utilizada en los Países Bajos. En una época en muchos lugares de Europa, China y otros lugares, se luchó para mantener el abastecimiento de leña, pero la turba siempre fue una ventaja energética en Holanda de costo bajo que les ayudó con la elaboración de una cerveza de éxito internacional, azúcar refinada, sal y otros insumos de alto consumo energético en industrias.

La turba impulso la economía holandesa y transformó el lugar de Holanda en el mundo, pero el carbón transformo el mundo. Lleva más de la mitad de energía por tonelada que la mejor leña, y tres veces más que la turba. La primera sociedad que hizo un uso significativo del carbón fueron los chinos durante la dinastía Song. El Carbón abundante en las provincias del noroeste ayudó a disparar la industria del hierro, prácticamente dedicada a la producción de armamento. A partir del siglo XI, su tamaño excede la industria del hierro de toda Europa que empezó en la fecha tardía del 1700. Por razones aún inciertas, las industrias chinas de carbón y de hierro decayeron a partir del siglo XII.

El carbón tiene sus limitaciones. La mayor parte se encuentra en las profundidades de la tierra, lo que requiere un trabajo peligroso y costoso para sacarlo. En muchos lugares, los pozos de extracción se inundan con agua, por lo que las tareas de los mineros son prácticamente imposibles. Por otra parte, la mayor parte del carbón tenia diversas impurezas que hacían al hierro quebradizo. El carbón también era pesado y por lo tanto generaba costos altos para su transporte. Todas estas limitaciones se superaron en Gran Bretaña entre 1700 y 1800, en virtud de los avances técnicos como canales de excavación y el perfeccionamiento de la máquina de vapor, que puede bombear el agua fuera de pozos de extracción, impidiendo así, que la Revolución Industrial se ahogase en su infancia.

En 1750 en Gran Bretaña se produjeron menos de 5 millones de toneladas de carbón al año y desde 1900 se produjeron más de 400 millones de toneladas al año. El carbón era ahora el rey, el suministro de la mayor parte de las necesidades energéticas de Europa y la mitad de la población mundial.

El carbón fue el rey por el lapso de dos generaciones humanas. En 1900 existieron motores de combustión interna primitivos hasta que eventualmente se creó un gran mercado para el petróleo. El petróleo, sol líquido y otro subsidio masivo del pasado geológico profundo, lleva el doble de energía por tonelada que el carbón al igual que en virtud a su forma líquida se puede transportar de forma más barata, en tuberías y tanques. En 1960 el petróleo represento el mayor uso de energía en el mundo aun más de lo que lo hizo el carbón.

Entre 1800 y 2000, el consumo total de energía en todo el mundo creció de 80 a 90 veces, el proceso más revolucionario de la historia humana desde la domesticación. Los combustibles fósiles representan casi todo el crecimiento, y en la actualidad representan alrededor del 77% del uso total de energía. La edad moderna es la era de los combustibles fósiles.

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