Este informe trata sobre tres grandes catástrofes ambientales producidas por la actividad industrial, que ocasionaron, además de grandes impactos físico




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Este informe trata sobre tres grandes catástrofes ambientales producidas por la actividad industrial, que ocasionaron, además de grandes impactos físico - químicos - biológicos sobre el ambiente, un gran impacto emocional y psicológico sobre la sociedad. Esto hizo que se acreciente la conciencia de que la función de sumidero de nuestro planeta es finita y que se debe generar normativa ambiental y también debe ser aplicada para controlar los procesos productivos industriales.

Las tres grandes catástrofes mencionadas anteriormente son:

* La de la Bahía de Minamata en Japón entre 1932 y 1968, donde se vertieron a las aguas aproximadamente 27 toneladas de compuestos con mercurio.

* El escape de gases en Seveso (Italia en 1976), que se produce al estallar una válvula de seguridad de una industria química liberando al ambiente TCDD (2,3,7,8 tetraclorodibenzodioxina), una de las dioxinas más peligrosas.

* Por último, la tragedia de Bhopal en la India, durante la noche del 2 de diciembre de 1984 fueron liberados, provenientes de una fábrica de pesticidas casi 40 tn de gases letales. Constituyendo el peor desastre químico de la historia de la humanidad.

Excepto la de Minamata estas catástrofes fueron producidas algunos años después de que el movimiento ecologista - ambientalista tomara fuerza y parecían corroborar las predicciones de estos pensadores quienes advertían grandes problemas ambientales de seguir con las formas imperantes de producción industrial.

Catástrofe de la Bahía de Minamata (Japón)

Los sucesos comienzan cuando en 1907, los pobladores de la villa de Minamata; enterados de que Jun Noguchi, un importante empresario industrial, pretendía la construcción de la Corporación "Chisso", le proponen que construya la planta en la villa antes citada, por los beneficios económicos que proporcionaría esta fábrica. Minamata está ubicada en la ciudad de Kumamoto aproximadamente 570 millas al sudoeste de Tokio y su costa da al mar Yatshushiro del que la bahía de Minamata forma parte.

El empresario acepta la proposición y los beneficios impositivos que le otorga el gobierno de Minamata y construye la planta en dicho lugar, lo que no sabían los habitantes de este pequeño pueblo de pescadores es la extraña enfermedad que se desataría y, que serían empleados como simples obreros fabriles ya que la mano de obra calificada fue "importada" desde las universidades de Tokio.

"Chisso", el nombre de la corporación, significa en japonés "nitrógeno", el nombre se debe a que esta corporación comenzó produciendo fertilizantes nitrogenados para avanzar gradualmente a convertirse en una petroquímica y luego en productora de plásticos.

Ya en 1925, la corporación tiraba sus efluentes líquidos directamente a la Bahía y destruía las áreas pesqueras, una de las principales fuentes de alimentación de la población local.

Por entrevistas realizadas a pobladores de Minamata se puede afirmar que Noguchi les pagaba a los pescadores mientras destruía el ecosistema que los sustentaba. Ya que era mucho más barato que invertir en un adecuado sistema de tratamiento de sus residuos. Desde que los pobladores aceptaron esta práctica de compensar el daño ambiental por dinero, este proceso pasó a ser considerado como normal y ético.



En 1932 la empresa comenzó a desarrollar plásticos, medicamentos y perfumes a través del uso de un compuesto químico llamado acetaldehído, este químico tiene como componente clave al mercurio.

La compañía se convirtió en un suceso económico en Japón, porque fue una industria que mantuvo el desarrollo mientras su país sufría los embates de la Segunda Guerra Mundial. Una vez finalizada la guerra, al igual que otras empresas, las ventas de Chisso se incrementaron en gran medida. Hay que tener en cuenta que esta industria era la única que manufacturaba el químico diotyl phtalato (D.O.P) que se usaba como plastificador. El monopolio de Chisso con respecto a este producto hizo que esta se expanda rápidamente y al mismo tiempo, al ser la industria principal en la pequeña ciudad de Minamata, hizo que esta también se desarrolle económicamente en el período 1952 - 1960.

El comienzo de los síntomas

Recién a mediados de la década del 50 la gente empezó a notar una extraña enfermedad. El diagnóstico que les daban a las víctimas de esta enfermedad era: degeneración del sistema nervioso. Los síntomas que se percibían eran: ceguera, sordera, desmayos, comportamiento irracional, discursos irracionales, movimientos involuntarios y a algunas víctimas se las trataba como si fueran locos por las extrañas actitudes que mostraban.
Un descubrimiento importante fue ver como los gatos, según los pobladores de la ciudad, se volvían locos y se suicidaban, también se notó que algunas aves caían extrañamente mientras volaban.

Estos sucesos "inexplicables" generaron una sensación de pánico generalizada en Minamata.

El descubrimiento de las causas

El Dr. Hajime Hosokawa del servicio de salud de la Corporación Chisso, reportó el 1º de mayo de 1956 que "una extraña enfermedad del sistema nervioso central había aparecido". El mismo doctor correlacionó la enfermedad con la dieta basada en pescado de los pobladores y la comparó con la enfermedad parecida que sufrían los gatos (también grandes consumidores de pescado). Muy pronto los investigadores decían que el mar estaba contaminado con tóxicos provenientes de Chisso. La gerencia de la Corporación negó el hecho y siguió sus actividades con normalidad, aunque en 1958 cambiaron sus vertidos de la Bahía de Minamata hacia el Río Minamata, para intentar disminuir las acusaciones contra la compañía.

El Río Minamata fluye al costado de la ciudad de Hachimon y desemboca en el Mar Shiranui, al cabo de unos meses la gente de esta zona empezó a enfermarse y mostró los extraños síntomas. La Prefectura de Kumamoto permitía la pesca en la bahía pero prohibía la venta de ese pescado, como el pescado constituía la principal fuente de alimento para la población, la gente siguió consumiéndolo, la legislación que impedía vender el pescado impuesta por el gobierno desligaba a este de responsabilidades si la gente se enfermaba por comer ese pescado.

Finalmente en Julio de 1959, investigadores de la Universidad de Kumamoto concluyeron que el consumo de pescado y mariscos contaminados con metilmercurio debido al paso de Hg++ a metilmercurio por acción bacteriana, era la causa de la enfermedad de la bahía de Minamata. La producción de metil-Hg por bacterias y su liberación en el medio acuático es un mecanismo de defensa que protege los microbios del envenenamiento con Hg.1

Metilación del Mercurio

El Hg, puede entrar a la cadena trófica a través de su metilación, que corresponde a la formación de un compuesto organometálico. En el caso concreto del mercurio, se forma el metil-mercurio, CH3Hg+, el cual, al igual que otros compuestos organometálicos, es liposoluble. En consecuencia, estos compuestos presentan una elevada toxicidad, puesto que pueden atravesar fácilmente las membranas biológicas en particular la piel, y a partir de este punto, la incorporación del metal en la cadena trófica está asegurada. Aparte del Hg, otros metales susceptibles a la metilación son Pb, As y Cr.



La metilación de metales inorgánicos por bacterias es un fenómeno geoquímico relativamente importante, se pueden presentar elementos traza como Hg, As y Sn. Especialmente importante es la metilación de Hg resultando CH3Hg+, un compuesto mucho más tóxico que el mercurio.

A pesar de este estudio encarado por la Universidad de Kumamoto, Chisso siguió negando su responsabilidad diciendo que el organomercurio no era la causa de la extraña enfermedad. Hasta que el Dr. Hajime Hosokawa empleado de Chisso realizó experimentos con gatos alimentándolos con Acetaldehído y demostró los resultados a la gerencia de Chisso.

Este acto valiente del Dr. Hosokawa hizo que Chisso firmara contratos con las víctimas. Esta gente desesperada y legalmente ignorante firmó estos contratos que afirmaban que Chisso pagaría por su mala fortuna pero que no aceptaba responsabilidad con lo sucedido. La cláusula decía: "Si la Corporación Chisso es declarada culpable en el futuro, la Compañía no realizará nuevas compensaciones"

Las protestas de los pescadores comenzaron en 1959, demandaban la compensación por los daños sufridos, pero fueron amenazados por Chisso, las victimas temían que si no firmaban el contrato que proponía la corporación nunca recibirían alguna compensación. Chisso empezó a pagar a algunas de las víctimas mientras continuaba ganando enormes sumas de dinero por su incremento en las ventas. Se instaló un sistema llamado "Cyclator" diseñado para tratar los efluentes líquidos pero la gerencia muchas veces ignoraba este paso en el proceso y los efluentes llegaban directamente, sin tratamiento alguno, a las aguas superficiales.

Recién en 1968 Chisso dejó de arrojar efluentes líquidos con mercurio al agua, esto ocurrió porque el proceso que utilizaba mercurio se tornó obsoleto en esa fecha.2 - 3

El Resultado

La Corte determinó que la Corporación Chisso contaminó el agua de la bahía de Minamata con 27 toneladas de compuestos con Mercurio entre 1932 - 1968.

En 1974 solo 798 personas fueron oficialmente reconocidas como haber sido afectadas por la Enfermedad de Minamata, pero más tarde, por grandes estudios llevados adelante por la Prefectura de Kumamoto en los que fueron estudiadas casi 80.000 personas, fue reconocido que más de 3000 personas habían sufrido la enfermedad de Minamata. No hay que olvidar el gran impacto que causaron las altas concentraciones de metilmercurio en la bahía, en las poblaciones de peces y moluscos principalmente, aunque también fueron muy afectadas las aves.1

Restauración del ecosistema

Como incluso después de haber finalizado la descarga de compuestos con mercurio, existían altas concentraciones de este producto químico en los sedimentos de la bahía. Desde 1974 hasta 1990 la prefectura de Kumamoto, llevó adelante un proyecto que consistió en dragar 1.500.000 metros cúbicos de sedimentos y disponerlos en un relleno de 58 hectáreas. Llevar a cabo este proyecto costó 48 billones de yen, de esta suma de dinero la Corporación Chisso, por ser responsable de la contaminación tuvo que pagarle al estado japonés 30.5 billones de yens para llevar adelante la remediación.



Retiro de la red que impedía que los peces contaminados ingresen al mar

Recién en 1997, luego de medir los niveles de mercurio en peces y en moluscos en la Bahía de Minamata, estos fueron declarados aptos para el consumo humano. Esta declaración fue hecha por el presidente de la Prefectura de Kumamoto y después de ella se retiró la red que había sido dispuesta en 1966 para evitar que los peces contaminados con mercurio lleguen hasta el mar.4

Escape de Gases en Seveso (Italia)

El 10 de Julio de 1976, una válvula de seguridad estalla en la fábrica que una industria química suiza, llamada Meda (ICMESA) tenía en Seveso, Italia.

La explosión se produjo durante la manufactura de trichlorophenol (TCP), esta liberó una mezcla de productos químicos entre los que se encontraba la TCDD (2,3,7,8-tetraclorodibenzo-p-dioxina). Como resultado de esta explosión cientos de personas, animales y la vegetación del área fueron expuestos a un aerosol de TCDD.

El temor de las autoridades sobre la salud de la población era muy grande porque se conocía la alta toxicidad de la TCDD en animales y porque su capacidad para causar cáncer había sido probada empíricamente. 5

A raíz de estas condiciones se ordenó la inmediata evacuación de toda la gente de esta ciudad. Para conocer los efectos de este escape de gases se llevaron a cabo exámenes médicos a la población potencialmente expuesta, es notable que algunos de estos exámenes a largo plazo todavía continúan en la actualidad.

Fotos de la explosión



extraída de www.europa.eu.int



extraída de: www.carabinieri.it

Toxicología de la TCDD

Como norma general, estos compuestos son intensamente liposolubles y presentan una presión de vapor muy baja, motivos por los cuales presentan un alto riesgo de bioacumulación. Además, son compuestos químicos extremadamente estables, en especial aquellos congéneres con cuatro o más átomos de cloro.

Estos productos se descomponen rápidamente en presencia de luz solar, pero pueden persistir durante décadas en las capas del suelo no expuestas al sol. Los derivados bromados son sustancialmente más fotodegradados que sus congéneres clorados.

Al margen de la fotodegradación, Cloro dibenzo p dioxinas (CDD), Cloro dibenzo furanos (CDF) y (PCB) Policlorobifenilos, presentan una elevada estabilidad química y son intensamente liposolubles, lo que les hace ser candidatos idóneos para su acumulación en los tejidos grasos de los animales y el hombre. 3

Origen de las Dioxinas

Los derivados clorados y bromados de dioxinas y furanos (CDD, BDD, CDF y BDF) no tienen interés industrial como tales y por ello nunca han sido sintetizados de forma intencionada, salvo a escala de laboratorio con fines científicos y o analíticos. En el ámbito industrial son producidos como elementos de desecho a partir de diversos procesos químicos y de combustión.

Por su parte, los policlorobifenilos (PCB) son producidos en cantidades relativamente grandes para su uso como agentes dieléctricos, fluidos hidráulicos, plásticos y pinturas.

En términos generales, pueden agruparse las posibles fuentes de dioxinas y análogos en cuatro:

· Procesos de incineración y combustión:
Incineración de basuras y de otros residuos sólidos, tales como medicamentos, restos biológicos y otros elementos peligrosos; procesos metalúrgicos, tales como la producción de acero a alta temperatura, recuperación de metales en altos hornos, combustión de carbón, madera, productos petrolíferos y neumáticos usados.

· Industria química: Producción de cloro y derivados clorados orgánicos con fines diferentes: insecticidas, herbicidas, catalizadores y productos intermedios para la síntesis de otras sustancias. Aunque la producción de muchas de las sustancias incluibles en este grupo han dejado de ser producidas en la mayor parte de los países desarrollados, no ocurre lo mismo en países en vías de desarrollo.

· Producción de papel y depuración de aguas: Los procedimientos de blanqueado de papel mediante el empleo de cloro pueden conducir a la formación de CDD y CDF a partir de los derivados polifenólicos presentes de forma natural en la pulpa de la madera empleada en la producción de pasta de papel. De igual manera, los lodos empleados en los procesos de depuración de aguas residuales pueden concentrar cantidades apreciables de CDD y CDF.

· Reservorios naturales: La notable estabilidad química y su intensa lipofilia facilitan su acumulación en suelos, sedimentos y materia orgánica. Esto puede, al menos teóricamente, facilitar su diseminación a través del polvo. No es probable que esto último tenga consecuencias importantes a escala global, pero sí puede tenerlas a escala local. 6

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